Territorio Virgen e Inexplorado

Habitualmente asociado a Argentina, Patagonia es un término que engloba grandes extensiones de territorio tanto de Chile como de Argentina. Un millón de kilómetros cuadrados, de los cuales un cuarto es chileno, y que abarca los paisajes más extraordinarios del mundo: glaciares, fiordos, selva fría, campos de hielo, lagos, ríos y pampas.

En Chile, la Patagonia se extiende desde el seno de Reloncaví por el norte hasta el Estrecho de Magallanes por el sur, excluyendo la Isla Grande de Chiloé y su archipiélago interior, lo mismo que con Tierra del Fuego y sus archipiélagos occidentales y sur.

A diferencia del resto del país, en esta parte el territorio nacional se extiende por el lado oriental de la Cordillera de los Andes que, además, limita con el mar, y donde la Cordillera de la Costa forma los innumerable archipiélagos que caracterizan la zona. Este relieve a determinado tres zonas climáticas: la del litoral (Aisén), donde caen más de 3 mil milímetros de lluvia anualmente; la intermedia o de transición (Coihaique), con 950 milímetros; y la pampa o estepa (Balmaceda), con 500 milímetros anuales.

En la actualidad, hablar de Carretera Austral y Patagonia Norte es casi lo mismo. Desde el seno de Reloncaví hasta el Campo de Hielo Norte, esta ruta recorre un territorio que gracias a ella, se convirtió en uno de los destinos preferidos por los turistas. Turismo aventura, pesca, trekking, deportes extremos, kayak, rafting y observación de flora y fauna en su estado más salvaje, sólo parte de la variedad de actividades que esta región ofrece.
Kayak de Río

La Carretera de norte a sur

Partiendo en Puerto Montt, la Carretera Austral permite acceder en sus primeros kilómetros al Parque Nacional Alerce Andino que se caracteriza por sus milenarios bosques de alerces, algunos de los cuales superan los 3000 años. Luego de los trasbordos en La Arena y Hornopirén, se llega a Caleta Gonzalo, que es el punto de partida para conocer el Parque Pumalin, el cual cuenta con una excelente zona de camping, centro de visitantes, cafetería, senderos de excursión, cabañas, zonas de picnic y venta de artesanía.

Chaitén ubicado al sur de Caleta Gonzalo, es el punto de partida para visitar las Termas del Amarillo, el Lago Yelcho y Futaleufú. El Lago Yelcho y los ríos cercanos se han convertido en uno de los destinos favoritos de los pescadores con moscas, especialmente los extranjeros; y Futaleufú -cercano a la frontera con Argentina-, es reconocido internacionalmente por los kayakistas, ya que el río que lleva el mismo nombre es considerado el más difícil para los practicantes de este deporte.

Más al sur y hacia el litoral, Puyuhuapi, es una pequeño poblado situado al extremo del fiordo Ventisqueros. A 11 kilómetros, y accesibles sólo por mar, se encuentran las Termas de Puyuhuapi. Desde las termas se puede abordar un catamarán que permite visitar el mayor atractivo de la zona: la Laguna San Rafael.

Al sur de Puyuhuapi, el camino austral atraviesa el Parque Nacional Queulat, conocido por el Salto Padre García Hurtado -poco antes del portezuelo-, y por el fabuloso Ventisquero Colgante, visible desde un mirador en la carretera.

Pasado Villa Amengual está la Reserva Nacional Lago Las Torres y más adelante el acceso a Puerto Aisén y Puerto Chacabuco. El primero era originalmente el puerto principal de la zona, sin embargo, la gran cantidad de sedimento arrastrada por el río Aisén embancó su rada. Por ello el puerto se trasladó 15 kilómetros hacia el oeste lo que dio origen a Puerto Chacabuco.

La carretera atraviesa la Reserva Nacional Río Simpson, la cual debe su nombre al río que lo atraviesa y que es famoso entre los pescadores con mosca. Entre los lugares más bellos del parque destacan, indudablemente, la cascada de la Virgen y el salto Velo de Novia.

Coihayque está ubicado a los pies del cerro Macay, tiene una curiosa plaza de cinco lados, y cuenta con todos los servicios que un turista requiere. 29 kilómetros al sur está el Centro de Esquí Cerro El Fraile que tiene dos andariveles y cinco pistas.

Continuando hacia el sur, se encuentran algunos de los destinos más hermosos de Aisén: los lagos La Paloma y Elizalde, y la Reserva Nacional Cerro Castillo.

La zona del Lago General Carrera es una de las más turísticas y hermosas. El puerto principal es Puerto Ibáñez, accesible desde la Carretera Austral. Al sur y al oeste del lago, está Puerto Tranquilo, desde donde se pueden arrendar botes y visitar la Catedral de Mármol.

Cerca de Villa Cerro Castillo existen dos sitios de interés arqueológico: Monumento Nacional Manos Cerro Castillo y el denominado RI-4. El primero es un centenar de manos pintadas, de adultos y niños, en tonos rojos; y la segunda muestra un guanaco y su cría.

50 kilómetros al sur está el cruce con el desvío que lleva hacia Chile Chico, junto a la frontera con Argentina. Desde esta ciudad se puede llegar a las reservas Lago General Carrera y Lago Jeinimeini. En la zona se destaca la Caverna de las Manos, lugar donde los tehuelches, dibujaron una gran cantidad de manos en rojo, negro, amarillo y blanco.

Retomando la Carretera Austral y siguiendo al sur, se llega a Puerto Bertrand, situado a 300 metros del lugar donde desagua el lago y da origen al Río Baker, el más caudaloso de Chile. En su desembocadura está Tortel, que destaca por el colorido de sus casas y las pasarelas de madera.

El camino sigue el curso del río hasta Cochrane, la última ciudad importante de la zona. Al este de la ciudad se encuentra la Reserva Nacional Tamango, famosa por su población de huemules, y el lago Cochrane. Desde la reserva hay hermosas vistas hacia el valle y el Campo de Hielo Sur.

La carretera, en su último tramo, continúa hacia Puerto Yungay, en las orillas del río Bravo -el cual hay que atravesar para continuar la ruta hacia Villa O'Higgins, en la frontera con Argentina. Este es el punto final de la Carretera.

Destinos: Los Top "Ten"

Si su tiempo es muy limitado y desea conocer los destinos más representativos e importantes de Patagonia Norte, a continuación le presentamos nuestros "Top Ten":

Laguna San Rafael: como parte del Parque Nacional Laguna San Rafael, su atractivo principal es el ventisquero (del mismo nombre) que llega a la laguna y que es el más cercano a la línea del ecuador. La laguna es en realidad una entrada de mar rodeada de selva virgen y con el impresionante marco de cerros nevados. El ventisquero, de 30 metros de altura, 4 kilómetros de ancho y 45 kilómetros de longitud, está en permanente movimiento, cuando grandes masas de hielo se desprenden y caen ruidosamente a las aguas de la laguna. Más información.

Lago General Carrera - Catedral de Mármol: es el segundo lago más grande de Sudamérica y es compartido con Argentina (donde se le conoce como "Buenos Aires"). Gracias a la presencia del Campo de Hielo Norte, esta zona disfruta de un sorprendente microclima cálido y soleado. La llamada Catedral de Mármol es una extraordinaria formación rocosa horadada por el agua del lago, que en esta parte es de color turquesa.

Futaleufú: este es un pequeño pueblito perdido en la patagonia. Sin embargo, es un destino que tiene fama mundial gracias a su río (del mismo nombre) que es el paraíso del kayak y rafting extremo. Calificado como el más difícil del mundo, el río es encajonado con muchos rápidos y cascadas. Al igual que el lago Gral. Carrera, Futaleufú posee un microclima y su infraestructura turística es de primer nivel, aunque en pequeña escala.

Cerro Castillo: La Carretera Austral que cruza esta Reserva Nacional en su recorrido hacia la ciudad de Cochrane, permite atravesar el cordón cordillerano Cerro Castillo que separa las cuencas hidrográficas de los ríos Aisén e Ibáñez. Destacan por su belleza el Cerro Castillo (2.320 msnm), el Cerro Iglesia ( 1.750 msnm), y la piedra Conde, que es una roca modelada por los elementos como un perfil humano. Por otro lado, esta pequeña reserva se está haciendo conocida internacionalmente por un sendero de trekking que es parte del programa Senderos de Chile impulsado por la Conama (Corporación Nacional del Medio Ambiente). Más información.

Lago General Carrera - Extremo Sur: esta parte del lago General Carrera y la zona que lo rodea, es una de las principales áreas de pesca deportiva de la Patagonia Norte.

Lago Bertrand: este hermoso lago de aguas color turquesa, está ubicado a 270 kms. al sur de Coyhaique, es el que recibe las aguas del lago General Carrera y da origen al río más caudaloso de Chile, el Río Baker. Es un excelente destino para la pesca y cuenta con lodges cercanos apropiados para los aficionados a este deporte.

Lago Yelcho: a 45 kilómetros al sur de Chaitén, este lago (de origen glacial) y los ríos que lo rodean son muy apreciados por los pescadores deportivos. Está encajonado por cerros coronados por ventisqueros, cuyas faldas están cubiertas por tupidos bosques. En este lago, de aguas verde esmeraldas, se puede pescar salmones y truchas.

Parque Nacional Queulat: el parque se caracteriza por la exhuberancia de su vegetación y sus espectaculares cascadas, sin embargo, su principal atractivo es el ventisquero Colgante, un glaciar asentado en el punto donde se juntan dos cerros. Gracias a un sendero es posible visitar el lago Risopatrón, la laguna Témpanos, el seno Queulat, el salto Padre García y el salto del Cóndor. Más información.

Termas de Puyuhuapi: Internacionalmente conocido, este centro termal está ubicado en una zona de exhuberante vegetación autóctona y bellezas naturales, en la hermosa Bahía Dorita del Seno Ventisquero. Sus aguas termales alcanzan temperaturas de hasta 85ºC y se recomiendan para el tratamiento de las afecciones reumáticas y a la piel. Más información.

Parque Pumalin: ubicado entre Hornopirén y Chaitén, posee una superficie aproximada de 300.000 hectáreas, el parque privado más grande del mundo. Su entrada es por Caleta Gonzalo y cuenta con una excelente zona de camping, centro de visitantes, cafetería, senderos de excursión, cabañas, zonas de picnic y venta de artesanía. Más información.

Patagonia Norte es uno de los pocos lugares en el mundo donde aún hay territorio virgen, inexplorado, prístino. Ideal para el desarrollo del turismo de interés especial, esta región se está abriendo al mercado turístico internacional y nacional. Sus méritos están a la vista.

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